基金大佬集体豪赌美国博彩业的新未来

去年11月,乔治·索罗斯(George Soros)、约翰·保尔森(John Paulson)和利昂·库伯曼(Leon Cooperman)这三位有史以来成就最为显赫的对冲基金经理悄悄地参与了一场购股权发行,成为了凯撒收购公司(Caesars Acquisition Co.)的大股东。该公司是从赌场运营企业凯撒娱乐公司(Caesars Entertainment)中剥离而来,持有凯撒娱乐公司的在线博彩资产。

投资者们对美国600亿美元赌场行业的未来发展押下了重注,其规模可谓前所未闻。因为两年前,美国司法部还认定经营在线博彩是非法行为。如今,从新泽西州到特拉华州和内华达州都确立了这类业务的合法地位。这三位对冲基金大佬们注入的资金——此前并未披露——只是这些重注中的一部分。除了这3位巨头之外,利昂·布莱克(Leon Black)、大卫·庞德文(David Bonderman)、马克·罗温(Marc Rowan)和约书亚·哈里斯(Joshua Harris)等亿万富豪级私募股权经理们也加入了他们的行列。他们的两家收购公司成为了凯撒娱乐公司最大的股东,并且向凯撒娱乐公司的在线亿美元,双倍下注。

从控股终极格斗锦标赛(Ultimate Fighting Championship)的洛伦佐(Lorenzo)和弗兰克·费尔蒂塔(Frank Fertitta)俩兄弟,到美高梅国际公司(MGMResorts)的头号股东、亿万富豪柯克·科克莱恩(Kirk Kerkorian),早已经有众多亿万富豪们在在线博彩的复苏上押下重注。

所有这些只面临一个问题:谢尔登·阿德尔森(Sheldon Adelson)。就在凯撒娱乐公司****业务开始在纳斯达克上市交易的那一周里,身为美国第5大富豪——也是美国最大的政治捐款人——的阿德尔森在华盛顿和众多州府组织了一支律师和说客队伍。他告诉《福布斯》,他将“不惜一切代价”来终止美国的在线博彩。他之所以这么做,是因为其手中持有大量的赌场股份。

他的游说队伍——阻止互联网赌博联合会(the Coalition to Stop Internet Gambling)——早已经成立并开展工作,目前正在努力争取州检察官们签署一份反对****的请愿书。他已经聘请了前纽约州州长乔治·保陶基(George Pataki)、前阿肯色州参议员布兰奇·林肯(Blanche Lincoln)和前丹佛市市长惠灵顿·韦勃(Wellington Webb)来担任游说工作的领导人。“不管大家有没有到可以赌博的年龄,是不是使用手机,都没有理由将赌场摆到每家每户的餐桌上,或者是每个年轻人的床头,”阿德尔森说,“我不想人们沉迷于赌博之中。”

截止目前,整个市场均在赌他会输。凯撒娱乐公司所剥离的****业务股价已经相比购股权发行时上涨超过30%。阿德尔森道貌岸然的样子在对手眼里很是好笑,因为向****的转变有可能会给他的行业带来长期的威胁。尽管如此,对手们还是很认真地加以对待。他的拉斯维加斯金沙集团(Las Vegas Sands)最近股市估值达到了600亿美元,其价值超过了其他所有美国赌场运营公司的总和。2012年时,阿德尔森曾豪掷近1亿美元想要帮助共和党人入主白宫,可惜未能如愿。

凯撒收购公司的首席执行官米奇·加伯(Mitch Garber)说:“我曾经听到阿德尔森说, 我很有钱,但我不喜欢互联网博彩。 这的确是事实。”不过,阿德尔森对一个事实置若罔闻,那就是所有商品和服务最终都会通过互联网来购买。”

多年来,美国的****业务都隶属于愿意同联邦政府较量一番的离岸公司,因为联邦政府曾宣布所有****均为非法。2003年,一位来自田纳西州的无名会计克里斯托弗·芒尼梅克(Christopher Moneymaker)获得了世界扑克锦标赛(World Series of Poker)主赛事一场在线联赛的参赛资格,并且赢得了锦标赛的冠军,外加250万美元的奖金,此后网络扑克游戏开始了飞速发展。网络扑克公司开始成为旅游频道(Travel Channel)和娱乐体育节目电视网(ESPN)等有线电视扑克节目的大赞助商。到2005年,美国网络扑克市场的统治者、总部位于直布罗陀的派对博彩公司(PartyGaming)在伦敦证券交易所首次公开募股,其美国创始人鲁思·帕拉索(Ruth Paraso)由此成为了美国最富有的自力更生的女性。一年后,当时在哥斯达黎加经营着一家体育博彩网站的亿万富豪卡尔文·艾雅(Calvin Ayre)成为了《福布斯》杂志的封面人物,当期的头条就是《猫鼠游戏》(Catch Me If You Can)。

但2006年秋季,美国国会通过了《非法互联网赌博执行法案》(Unlawful Internet Gambling Enforcement Act,UIGEA),该法案鼓励司法部使用各种工具去追捕在美国运营的在线博彩公司。派对博彩公司等部分公司立马停止了他们在美国的运营,当时价值14亿美元的美国网络扑克市场由此被两家离岸公司所垄断。这两家公司分别是扑克之星(PokerStars)和全速扑克(Full Tilt Poker)。这个行业的性质决定了其高昂的利润率,这两家公司也因此赚得盆满钵满。但联邦检察官和联邦探员一直在调查这些公司,扣押他们的资金,最终在2011年关闭了这些大型网络扑克公司面对美国市场的网站,并且起诉它们的创始人。在此后数周里,曼哈顿的地方检察官指控全速扑克公司涉嫌庞氏诈骗,公司因此倒闭。扑克之星公司支付了7.31亿美元,就美国政府针对自己的民事诉讼达成了和解,但其创始人以赛·谢恩伯格(Isai Scheinberg)并没有来到美国直面针对自己的刑事指控。谢恩伯格并非美国公民,而是一位以色列裔的加拿大人。美国政府同时也针对艾雅提起了诉讼。艾雅是位加拿大人,他也没有回到美国接受指控。

在关闭离岸****经营者后不久,司法部改变了自己长久以来的观点,不再认为所有形式的在线博彩均为非法,各州如果愿意就可以将除体育博彩之外的在线博彩合法化并进行征税。亿万富豪们看到了其中的利润,趋之若鹜。

为什么会出现这种逆转呢?费用高昂的说客和律师队伍是其中主要的原因。例如自2007年以来,前纽约州参议员艾尔冯斯·达马托(Alfonse D Amato)就一直收钱担任扑克玩家联盟(Poker Players Alliance)的主席。华盛顿的游说队伍得到了互动博彩协会(Interactive Gaming Council)的资金支持,一支温哥华的游说队伍则是由包括全速扑克在内的公司提供支持。赌场行业强大的游说者美国博彩协会(American Gaming Association)现在也全力支持在线博彩。

赌注是巨大的:私募股权公司阿波罗全球管理公司(Apollo Global Management)和德州太平洋集团(TPG)仍在试图挽回其2006年通过杠杆收购凯撒娱乐公司时所背负上的280亿美元债务,他们将在线博彩业务看成是凯撒娱乐公司错失澳门市场的补救方法,是数十年来赌场业最大的革命。

所以尽管阿德尔森那无限的资金——以及他手笔花钱的意愿——可能会减缓在线博彩业的发展,阻碍其扩张进入加利福尼亚州和福罗里达州等美国较大的州,但他终止在线博彩或将竞争对手吓唬出博彩行业的机会相当渺茫。他手里有许多的筹码,可是赌桌上的其他玩家也都是如此。

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